近来,几乎每一家公司都支持“让地球更环保”的主张。大多数公司承认,建立节能且减少环境破坏的供应链是一种道德良心。

不过根据Kellogg学院管理经济与决策学助理教授Ozge Islegen的研究,越来越多人意识到,设计公司的运营模式时考虑到社会和环境的可持续发展,也非常符合商业效益。随着原料成本提高,利益相关者的期望改变,全球供应链日趋复杂,以及政府的新标准(包括美国的清洁电力计划和联合国对抗气候变化的承诺),减轻自己对环境造成的影响不仅仅是一项公众服务,而是价值主张的一部份。

Islegen说:“所有人都认识到这是人类需要的发展方向。现在的重点是如何将环保绩效变成公司策略的一部份。同时我们发现,建立可持续发展的运营模式事实上有策略方面的理由。它或许甚至会让你取得优势。”

成为行业先驱
公司注重环保绩效,向来有一个最起码的诱因:避免负面的公共形象。而随着社交媒体的普及,这个诱因更是有增无减。凡是有关严重污染或环保标准松懈的消息都会立即传播,并且留下痕迹。大众汽车对此便有深刻体会,在它对1,100万台柴油车引擎进行设计以在排放测试中作弊的事情曝光后。目前该公司除了要面对愤怒的客户、产品召回以及股价暴跌外,还要面临数十亿美元的巨额罚金。

同时,商业领导者发现,注重环保的运营模式与高成长率是可以相辅相成的。在现今客户、投资人、环保人士、甚至连公司自己的员工纷纷对环境影响表达关切的氛围下,公司若有更绿色的记录,不但可以维护自己的环保形象,还能提高公司的声誉。

即使可持续发展的运营策略使成本增加,但是良好的声誉所带来的益处却大大抵销了这些成本。举例来说,成为行业先驱可以加强公司在潜在客户与合作伙伴之间的吸引力,并且赋予该公司在全球文明社会中更显著的地位,这些到头来都有利于公司的业务发展。户外服装公司Patagonia就是这样一个行业领导者。2010年,Patagonia帮助成立了可持续发展服装联盟(Sustainable Apparel Coalition),该组织由30家服装业与鞋业公司共同组成。

“改进其环保绩效的公司不需放弃竞争优势”,Islegen说。

与最新法规同步
除了担忧声誉之外,掌握最新法规动态也会带来许多好处。Islegen说:“在许多人的关注下,以及政府感到需要采取行动的情况下,势必会有越来越多的法规出台。从运营的观点来说,未雨绸缪是有益无害的。”

未雨绸缪的工作之一,就是帮助建立行业标准。例如,可口可乐公司已经宣布正与供应商共同致力于提高用水效率的工作。蒂芙尼公司可持续发展执行官最近呼吁业界对全球采矿运作负起更多责任。今年在巴黎举行的气候变化大会中,包括货运巨头UPS以及知名服装公司Levi’s在内的数家公司,自愿承诺在未来五年内减少其运营碳排放。

在Islegen看来,这些举动既是策略性也是道德性的。通过与非政府组织和非盈利团体合作,公司可以学习尽早适应利益相关者关注重心的转变,并主动帮助建立新规定,而非做出被动反应。以英特尔最近的社会可持续发展举措为例,该公司协助建立一套行业审计方案来跟踪贵金属来源,确保没有任何贵金属来自武装团体控制的矿区。通过与第三方合作,英特尔得以更好地审视自己的供应链,也更能掌握政府、人权组织和一般市民关注议题的最新动态。

当然,完全透明化并不像表面上看起来那么直截了当。鉴于全球供应链的复杂程度,需要相当大的协调努力,才能确保每一个供应商的纪录均符合行业标准。Islegen说,这是认真看待可持续发展运营模式的工作内容之一。

她说:“测量环境影响不是件容易的事,但是朝着更大透明度前进是正确的方向。随着这种趋势的持续,或许那些愿意透露信息的 将更可能被公司选用。”例如,沃尔玛公司与独立组织Sustainability Consortium(可持续发展联盟)合作,建立了自己的可持续发展指数,以便更容易找到通过可持续运营生产出的产品。

面临这样的挑战下,各公司或许也该重新思索自己在面对监督团体和环保人士时的态度。Islegen说:“你可以从这些团体身上学到很多,但前提是你要让他们参与。如果你不让他们参与,你非但什么也学不到,而且到最后还会遭到他们反对。

全面的观点
最后,对于企业的某些部分或某些特定市场来说,改变不仅能为它们带来更精简、更有效率或更可靠的供应链,而且还能创造一个更加可持续发展的供应链。因此,以一种全面的方式来看待环保绩效就十分重要,倚赖新技术和数据分析将每一阶段的供应链放在可持续发展显微镜下仔细检查。

Islegen说:“当你仔细察看供应链时,有时你会发现,供应链中某一点看似对环境友好的项目,从总体影响来看可能并非如此。”她解释道:“但你也可以从中发现机会。”

换句话说,公司采用的那一套环保准则,除了可保证更环保的运营模式外,还能帮助公司找出供应链中的低效瓶颈,以及在哪些地方改变运营方式可能帮助改善环境和公司盈利。

好处之一是,公司确实可从更高效且更经济实惠地使用原料而获益,特别是价格上升时。另一个例子是Islegen最近研究的主题,即智能电表的崛起,它代表公司现在能更好地追踪并预测客户的能源使用量。市场上拥有正确发电设备组合的电力公司将可在价格上提供各类优惠方案,既降低电力的生产成本,同时又提高客户对绿色能源的依赖度,真正创造双赢的局面。

“这些工具能帮助公司了解如何兼顾可持续发展和利润”,Islegen说。在她看来,领导者需要带头推动。公司越能够有系统地努力实现可持续发展的运营模式,成效就会越好。她说:“它是一项势在必行的转变,因此值得现在投资。”